Actualizado en 14/11/2013

VITÍLIGO | Causas y tratamiento

El vitíligo es una enfermedad que afecta a cerca del 1% de la población mundial y causa progresiva despigmentación de la piel, abarcando todas las etnias y siendo clínicamente más evidente cuando ocurre en personas de piel más oscura. En este texto vamos a abordar las causas y las actuales opciones de tratamiento para el vitíligo.

¿Cómo surge el vitíligo?

Las causas del vitíligo aún no están bien esclarecidas. Factores genéticos parecen ser importantes, ya que entre el 20%-30% de los pacientes con vitíligo tienen antecedentes familiares positivos de la enfermedad. Actualmente se cree que la enfermedad tiene origen autoinmune, habiendo una producción inapropiada de anticuerpos y linfocitos T (un tipo de glóbulo blanco) contra los melanocitos*, las células responsables por la producción del pigmento de la piel.

* Los melanocitos son las células que producen melanina, pigmento que da color a nuestra piel, protegiéndonos de la radiación solar. Cuando nos exponemos al sol quedamos con la piel más oscura debido a un aumento de la producción de melanina estimulado por los rayos UV-A y UV-B. Cuanto más oscura es la piel, mayor es la protección respecto a los factores nocivos de la radiación solar. La melanina también es responsable por el color del cabello y los ojos. Los afrodescendientes presentan la piel y el cabello más oscuro porque producen mucha melanina; los caucasianos tienen la piel y el cabello más claros pues producen menos melanina. Los albinos tienen la piel y el cabello muy claros, pues no producen melanina alguna. Cuando los melanocitos sufren mutación y se transforman en células malignas surge el melanoma, uno de los tipos más agresivos de cáncer de piel.

Coincidiendo con la teoría de la enfermedad autoinmune, además de la producción de autoanticuerpos contra los melanocitos, los pacientes con vitíligo presentan una incidencia mayor de otras enfermedades autoinmunes tales como:

Es importante destacar que algunos pacientes con vitíligo no presentan antecedentes familiares positivos ni otras enfermedades autoinmunes asociadas.

Independientemente de la causa, el hecho es que la enfermedad surge debido a una destrucción de los melanocitos. Cuando se realiza biopsia en un área afectada de la piel es posible verificar una ausencia de estas células responsables por la producción de melanina, pigmento natural de la piel.

Síntomas del vitíligo

El vitíligo puede surgir en cualquier edad, no obstante su mayor incidencia ocurre durante la segunda y la tercera década de la vida.

vitiligo

El vitíligo vulgar es el subtipo más común y suele causar placas de despigmentación difusas por el cuerpo. Las partes más afectadas incluyen los bazos, manos, pies, rodillas, ombligos, labios y alrededor de la boca, ojo, nariz y genitales.

Las lesiones del vitíligo son más aparentes en personas con piel más oscura y se presentan como manchas claras, en placas, donde es muy fácil delimitar la piel sana de la piel afectada. Las lesiones son generalmente simétricas afectando al cuerpo bilateralmente. En algunos casos, no obstante, el vitíligo puede quedar restringido apenas a una mitad del cuerpo.
El vitíligo también puede causar despigmentación de mucosas como encías y pérdida del color de los pelos y cabellos.

El vitíligo es una enfermedad progresiva que presenta nuevas despigmentaciones a lo largo del tiempo. No obstante, algunos casos no evolucionan y hasta el 10% de los pacientes presentan repigmentación espontánea de las lesiones.

Es imposible saber de antemano cómo evolucionará el vitíligo en cada paciente. El cuadro clínico es extremadamente imprevisible, pudiendo variar desde pocas y pequeñas lesiones restringidas a una región hasta un vitíligo universal donde más del 50% del cuerpo es afectado.

Tratamiento del vitíligo

En pacientes con vitíligo focal, restringido a pequeñas áreas del cuerpo, o en aquellas que ya poseen piel muy clara, el uso del maquillaje para camuflar las lesiones y el protector solar para impedir el bronceado de las áreas sanas, evitando el aumento del contraste, suelen ser soluciones satisfactorias.

En cambio, en los pacientes con piel más morena y con lesiones diseminadas, principalmente en el rostro, es indicado el tratamiento con medicamentos direccionados a la repigmentación. Cuanto más temprano se inicie el tratamiento, mejor; no obstante, la respuesta suele variar mucho de caso en caso.

El uso de pomadas de corticoides suele ser la primera opción para pacientes con despigmentación en menos de 10% de la superficie corporal. Son necesarios al menos tres meses de tratamiento para notar algún resultado. Los corticoides tópicos presentan como efecto colateral una posible atrofia de la piel, de tal manera que el paciente debe ser evaluado por un dermatólogo cada cuatro semanas.

Una opción en lugar de los corticoides es el tacrolimus o pimecrolimus tópico; no obstante, aún está en investigación una posible relación entre el uso de estos dos medicamentos con un aumento de la incidencia de linfoma.

La fotoquimioterapia con componente psoralénicos (sustancias capaces de aumentar la sensibilidad de la piel a los rayos ultravioletas) y subsecuente exposición a la radiación UV-A es comúnmente denimodado “PUVA terapia”. Actualmente también existe la opción del uso de radiación con rayos UV-B en lugar de rayos UV-A, sin que haya necesidad de sensibilización de la piel con psoralénicos. Este tratamiento se realiza generalmente entre dos a tres veces por semana por un periodo de 6 a 12 meses. Los mejores resultados se obtienen en aquellos pacientes con vitíligo en menos del 20% del cuerpo.

El uso de la terapia con Láser es otra opción, no obstante es cara y sólo puede ser usada en pequeñas áreas.

El inserto o trasplantes de melanocitos es una opción en los pacientes que presentan enfermedad estable por al menos dos años. Este tratamiento funciona mejor en los casos de vitíligo en los cuales la afección es unilateral.

La despigmentación total con hidroquinona es la última alternativa y suele ser indicada en los casos más graves, con acometimiento de más del 50% del cuerpo y ausencia de respuesta a los otros tratamientos. La despigmentación es permanente y deja al paciente muy vulnerable a los efectos maléficos de los rayos solares.

Este texto fue traducido por Carlos Ordóñez.
Versión en portugués: VITILIGO | Causas e tratamento